Cómo mantener con vida a la Voyager 1 de la NASA a millones de kilómetros de distancia

¿Será que la humanidad se está preparando para decirle adiós a la legendaria sonda espacial Voyager 1 de la NASA? Resulta que desde hace unos meses la comunicación con la sonda no es muy buena que digamos y aunque tiene combustible hasta el 2025, si no se arregla este problema la cosa no pinta bien.

El equipo en Tierra está haciendo todo lo posible para mantener comunicación y que continúe operativa hasta donde tope.

La sonda Voyager 1 de la NASA en el espacio exterior.
Así se ve la sonda espacial Voyager 1/ Foto: NASA

¿Le estamos diciendo adiós a la sonda Voyager 1 de la NASA?

Hace relativamente poco, un integrante de la misión Voyager, Bruce Waggoner, explicó a Space.com que el equipo estaba triste y frustrado por tener a la sonda funcionando pero silenciosa.

Durante todo el tiempo de la misión de la sonda las computadoras en Tierra han estado recibiendo los datos en lenguaje binario, con ceros y unos. Luego esta información cruda se traduce en palabras que dejan sorprendida a la humanidad.

La cosa es que desde septiembre del año pasado, en 2023, los datos que la Voyager nos envía no tienen mucho sentido que digamos.

En febrero de este 2024 el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA anunció que los ingenieros todavía estaban trabajando para resolver un problema de datos en la Voyager 1.

“Podemos hablar con la nave espacial y ella puede escucharnos, pero es un proceso lento dada la increíble distancia de la nave espacial a la Tierra”. Y solo para que nos demos una idea: si mandamos un mensaje a la sonda, le llegará en 22 horas. Si nos manda un mensaje la Voyager 1, nos llegará después de 22 horas.

Pero ¿cuál es el problema que están intentando arreglar en el objeto fabricado por el humano que está más lejos en el Universo?

Una ilustración sobre cómo se ve la Voyager 1 viajando a través del espacio.
Ilustración: @NASAJPL

Bueno pues la NASA explica que se trata de un problema en una de las tres computadoras a bordo de la sonda, el sistema de datos de vuelo (FDS, por sus siglas en inglés).

Esta computadora está diseñada para recopilar datos de los instrumentos científicos, así como datos de ingeniería sobre la salud y el estado de la nave. Luego hace un paquete de información que la unidad de modulación de telemetría (TMU) envía a la Tierra en código binario.

Pero recientemente esta unidad TMU comenzó a transmitir un patrón repetitivo de unos y ceros, como disco rayado. Es por eso que se afirma que la sonda puede recibir información y ejecutar comandos enviados desde la Tierra pero no puede regresarnos datos científicos o de ingeniería.

La nave tiene potencial de vida hasta 2025 pero si no se logra restablecer la comunicación de forma correcta, podría ser un adiós anticipado.

¿Qué está haciendo la NASA para mantener con vida a la Voyager 1?

Desde principios de este mes de febrero la NASA explicó que los ingenieros podrían tardar varias semanas en crear un nuevo plan para solucionar este problema. 

La cosa es que para encontrar soluciones a problemas de las Voyager implica revisar documentos originales que tienen bastantitos años: fueron lanzadas en 1977. Esos textos fueron escritos por ingenieros que no anticiparon los problemas que se presentan actualmente.

Es por eso que al equipo le toma tiempo entender cómo le afectará a las Voyager un nuevo comando y que se eviten consecuencias no deseadas.

Porque va de nuez: el equipo envía un comando y tarda 22 horas en llegar, luego la nave responde para ver si funcionó y tarda 22 horas en regresar, por lo que en Tierra tenemos que esperar 45 horas para saber si un comando funcionó o no.

El viaje de las sondas espaciales Voyager de la NASA.
Ilustración: NASA

Pero no crean que este es el primer problema al que el equipo de la NASA se enfrenta. Por allá de agosto de 2022 la NASA anunció que habían resuelto un problema con éxito en la Voyager 1: estaba enviando información confusa sobre su estado.

Detectaron que todo ocurrió porque comenzó a enviar datos de telemetría a través de una computadora que dejó de funcionar hace años y la computadora distorsionó la información.

La solución entonces fue relativamente “sencilla”. Le pidieron que enviara la información por la computadora correcta.

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